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Los microbios como una posibilidad para combatir el plástico

Los microbios como una posibilidad para combatir el plástico

El chef Dabiz Muñoz, a través de su cuenta de Twitter publicó un video en donde se pude observar como se limpia un pescado en el que en su interior cuenta con varios tapones, trozos de plástico y un peine. Esta publicación alcanzó los 30,000 retweets y me gusta, y hasta el momento tiene 500 comentarios.

Lamentablemente el problema del plástico es una realidad que conocemos y que comienza a ser un rasgo excesivo frecuente en los ecosistemas marinos y que regresa a nosotros en el consumo de productos marinos.

Nuestra principal acción en contra de él sería la reducción de su uso, como reciclarlo y desecharlo en lugares adecuados para así evitar su llegada a entornos acuáticos. Hasta ahora el mal ha avanzado en grandes proporciones, pero, ¿qué podemos hacer al respecto? ¿hay soluciones para esto? Este tipo de cuestiones han preocupado a científicos por muchos años y se ha dado el desarrollo de estudios dedicados a buscar herramientas para ayudar a eliminarlos.

El Journal of Hazardous acaba de publicar uno reciente en donde un equipo internacional de investigadores, tras analizar cómo potenciar la acción de ciertas bacterias que degradan de forma natural los plásticos existentes en el mar.

Un equipo de científicos japoneses descubrió en el 2016, una bacteria que es capaz de descomponer la molécula de plásticos de mayor empleo, como el tereftalato de polietileno (PET). Dos años después, un grupo de investigadores estadounidenses, logró modificar una enzima generada por esa bacteria y obtuvo una herramienta de gran utilidad para degradar ese material.

Esta enzima se introduce en bacterias termófilas que son capaces de resistir temperaturas por encima de los 70ºC y puede ser utilizada para degradar PET caliente justo cuando se encuentra en un estado más viscoso para hacer el proceso más rápido. Este método plantea un método interesante para eliminar los desechos de PET pero aún falta mucho en la investigación de este proceso.

Los autores de este proceso se han enfocado en las comunidades microbianas que se acumulan en torno a plásticos depositados en el océano. Son el segundo paso del proceso de degradación natural que tiene lugar sobre estos residuos contaminantes.

Se debe tomar en cuenta que son degradados por agentes no biológicos como las radiaciones ultravioleta, los cambios de temperatura o la abrasión ejercida por el agua, generando partículas pequeñas que serán tomadas por estos microbios como sustrato y fuente de carbono para los procesos propios de su metabolismo. En pocas palabras se puede decir que se comen los restos de plástico que quedan.

El equipo de científicos buscaba ahondar más allá del proceso que ocurre de forma natural para poder mejorar su rendimiento por esto tomaron muestras de dos tipos de plástico como el polietileno (PE) y el poliestireno (PS). Ambos habían estado expuestas a la intemperie en dos playas griegas, por lo tanto los agentes físicos ya habían actuado en ellos.

Posteriormente cortaron los plásticos en trozos pequeños y los sumergieron en una solución salina que emulaba el agua de mar. Una vez, se expusieron a dos grupos microbianos, el primero estaba compuesto de microorganismos extraídos directamente del mar, mientras que la segunda estaba formada por cepas de microbios mejoradas para formar películas más fuertes en torno a los plásticos. Después de cinco meses las muestras se pesaron para comprobar si se había reducido la cantidad de plástico. De esta manera se comprobó que en el primer grupo el polietileno se había reducido en un 11%, mientras que el poliestireno se había reducido en 7%.

Los microogranismos no degradaron tanto el plástico pero sí habían unido más eficientemente a las piezas ya erosionadas, formando una película alrededor de ellas. Se concluyó que la aclimatación microbiana era importante.

Todo lo anterior aun no plantea un mecanismo claro para aumentar los niveles de descomposición plástica por parte de los microbios marinos, pero al menos da información sobre ellos de cara al desarrollo de futuras técnicas. Aún está en nuestras manos evitar el consumo de plásticos y evitar que llegue hasta el mar. Podemos evitar la contaminación de los ecosistemas acuáticos.

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